הפועל הרצליה. "עכשיו האקשן מתחיל" | צילום: זהר שחר

בזמן שיריבתה מעבר לכביש נלחמת על חייה בליגת המשנה, בהפועל הרצליה מקווים לעשות את הדרך ההפוכה ולהעפיל ללאומית. הרצליה מגלה יכולת נהדרת העונה, ובמחזור האחרון ניצלה את התיקו בין יריבותיה הגדולות רובי שפירא ואיכסל ועלתה למקום השני שמוביל למשחקי המבחן. עד תום העונה נותרו 11 משחקים.

הבעלים אלי ג'מיל מכוון גבוה כהרגלו: "אנחנו בפירוש רוצים לעלות. כרגע אנחנו נושמים אוויר פסגות, אבל אם נעלה זאת תהיה הפסגה האמיתית. בינתיים זה רק אוויר. אנחנו בדרך הנכונה, מדורגים גבוה בטבלה. עשינו את השינויים, הם שיפרו אותנו והדרך ברורה, רק צריך להמשיך לדבוק בה. המטרה היא עלייה, וכמו שאומרים — לשם כך התכנסנו".

ג'מיל מוסיף ואומר: "בנינו סגל איכותי וטוב. יש כאן שחקנים טובים לליגה הזאת, והם עושים את העבודה ומחזירים על הקרדיט. יש לנו ניסיון ויש חבר'ה צעירים. אני חושב שהשגנו איזון שמוביל להצלחה. הקבוצה מגובשת מאוד ומשחקת כיחידה אחת. כשיש הצלחות החיבור טוב וההרגשה טובה. עשינו תוצאות יפות, ניצחנו את רובי פעמיים, ניצחנו משחקים קשים. אנחנו צריכים להשיג תוצאות יותר טובות בחוץ. אנחנו מכוונים למקום הראשון ולעלייה אוטומטית ולא למבחנים".

הרכש הגדול של הרצליה בקיץ האחרון היה בעמדת המאמן. ארז בנודיס העלה את מרמורק ללאומית בעונה שעברה ומנסה לעשות עוד עלייה, הפעם במחוז הצפוני. "אני אדם ריאלי ואוהב להסתכל על המציאות כמו שהיא", אומר בנודיס. "אנחנו קבוצה חדשה. תוך כדי תנועה סידרנו וחיזקנו את מה שצריך. יש עוד זמן עד סיום העונה, והטבלה לא רלוונטית כרגע. יש לי ניסיון במעמדים האלה, אני יודע איך הדברים יכולים להתהפך לכאן או לכאן ברגעי האמת. לא אצא בהצהרות מיוחדות. אני מכבד את כולם ומבין את הרצון לעלות. אנחנו עושים את המקסימום, אבל יש עוד דרך ארוכה. יש לנו קבוצה טובה ומוכשרת שיכולה לעשות דברים יפים".

הנקודה החזקה של הרצליה השנה היא החלק האחורי שלה שמובילים השוער הוותיק דורון רוזנקוביץ', שני הבלמים גיל סאלם ורן ברקוביץ', והקשר האחורי בר אלסברי. סתיו בן אהרון, עם שמונה שערים, ויואל אבוחצירא, עם שבעה, מוליכים את הקבוצה בחלק ההתקפי.
רוזנקוביץ' הגיע במחזור השישי והחליף את שניר דורי בין הקורות. "עם האוכל בא התיאבון, אבל האמת היא שאנחנו מסתכלים משבוע לשבוע", אומר השוער. "הגענו למקום שבו אנחנו נמצאים בזכות ולא בחסד. הכל נעשה בעבודה קשה של כולם — מהשחקנים, דרך הצוות המקצועי ועד ההנהלה שעושה הכל. המערכת נותנת לנו שקט — יש כאן תנאים של ליגת על, משכורות בזמן, הכל מסודר, וזה המתכון להצלחה. מהניסיון שלי אני מרגיש שהשקט והאווירה הכללית כאן הם סימנים להצלחה, ואם נמשיך ככה, השמים הם הגבול, ואולי נלך עד הסוף. נעשה זאת בצניעות, בעבודה קשה, בשקט. לא נעשה רעש כמו במקומות אחרים".

רוזנקוביץ' מוסיף: "אני משתדל להביא מהניסיון שלי. אין כאן כוכבים גדולים, ואין שחקן שהוא מעל כולם. הקבוצתיות מובילה להצלחות שלנו. ההרכב משתנה משבוע לשבוע גם בגלל פציעות, ואנחנו ממשיכים להציג יכולת טובה ולשמור על אותו קו עלייה. הדרך נכונה, אבל עדיין לא עשינו שום דבר. עכשיו מתחיל האקשן".