עד לפני חודשיים המצב במכבי הרצליה היה עגום ומביך. היורדת מהלאומית, שחשבה שצפוי לה טיול קליל בדרך חזרה לליגה השנייה, למדה על בשרה שליגה א' רחוקה מלהיות טיול של אחר הצהריים. הרצליה הידרדרה עד המקום העשירי, ונראתה רחוקה שנות אור מחלום המאבק על הכרטיס חזרה ללאומית.

עידן בראון. צילום: אבי מועלם
אלא שאז היא החלה לגלות סימני התאקלמות, התחילה לחבר נצחונות והיום, כאשר נותרו ארבעה מחזורים לסיום העונה הסדירה, הרצליה טיפסה עד המקום החמישי המוביל למשחקי הפלייאוף, ולפתע, העונה שבהרצליה רק חיכו שתסתיים קיבלה חיים חדשים.

בשמונת המשחקים האחרונים שלה הרצליה רשמה חמישה נצחונות, סיימה פעמיים בתיקו והפסידה פעם אחת בלבד (להכוח עמידר, סגנית המובילה). הניצחון האחרון על בקעת הירדן היה השלישי ברציפות של עידן בראון וחבורתו.

"הניצחון על הבקעה היה משכנע מאוד, אבל אנחנו בכלל בתקופה טובה מאוד ועם הפנים קדימה", אומר בראון. "הקבוצה משחקת טוב ונכון, וזה שינוי מהותי לעומת המקום שבו היינו לפני חודשיים. הקבוצה השתפרה בכל המישורים, וזה מתבטא בתוצאות שלנו ובהתקדמות בטבלה. אמרתי שהסיבוב השני ייראה טוב יותר, וזה קורה. בזמן הזה הצלחנו ללכד את השורות, ועכשיו רואים קבוצה הרבה יותר דינאמית, יצירתית, התקפית וחזקה. עכשיו המטרה ברורה — לשמור על המקום בפלייאוף, מה שלפני חודשיים נראה כמו משהו הזוי לחשוב עליו".

לבראון, שהגיע להרצליה במחזור התשיעי, נדרש זמן מה להרים את הרצליה מהפתיחה הקטסטרופלית שלה. מי שעזר למאמן לייצב את הקבוצה הוא החלוץ נור ביסאן, שהגיע לקבוצה שבוע לפני בראון, לאחר שפתח את העונה בבקעת הירדן.

ב-18 משחקים כבש ביסאן שמונה שערים, ועם עוד שלושה שערים שכבש בקבוצתו הקודמת, לביסאן 11 שערים שמציבים אותו במקום השלישי בטבלת מלך השערים.
"כשהגעתי לקבוצה המצב לא היה טוב", מספר ביסאן, שגדל במחלקות הנוער של נהלל (שלוחה של מכבי חיפה) ושל מכבי נתניה. "במשחקים הראשונים שלי כאן דווקא הבקעתי והשגנו נקודות, אבל אז נכנסנו לסדרה רעה מאוד של משחקים שבהם לא הגענו אפילו לשער.

"זאת היתה תקופה קשה מאוד. המשחק שלנו היה תקוע. נקלענו למצב שאנחנו לא עומדים לעלות ולא לרדת. נתקענו בבינוניות וזה היה מתסכל מאוד. באחרונה התחלנו לצבור נקודות ולהשתחרר, ופתאום קיבלנו אוויר וקורה משהו חדש. התחלנו לשחק יותר משוחרר וטוב, אנחנו מחזיקים ומניעים את הכדור הרבה יותר והתוצאות השתפרו מאוד. כיום הקבוצה משחקת הרבה יותר טוב. לא ספרו אותנו בכלל, אבל לא הרמנו ידיים והתחלנו לנצח ופתאום שוב השם מכבי הרצליה מרתיע. בכל זאת, זה מועדון שלא אמור להיות בליגה השלישית. נקווה שהתחלנו את הדרך חזרה. כולם מאמינים שאפשר להגיע לפלייאוף, ומשם באמת אפשר לעשות הכל".

עידן בראון. צילום: אורן אהרוני

הקרב על המקום בפלייאוף עומד להיות מרתק. כפר קאסם והכוח, שברחו לליגה משריקת הפתיחה, ייאבקו ראש בראש על המקום הראשון ועל הכרטיס הישיר ללאומית.
שעריים ואשדוד הבטיחו כמעט בוודאות את המקומות השלישי והרביעי, והקרב הגדול יהיה על הכרטיס האחרון.

להרצליה שבמקום החמישי אותו מספר הנקודות כמו ליפו, נקודה יותר מליבנה וארבע יותר מלחולון. אחרי שתשחק היום (שישי) מול מחנה יהודה שנמצאת מתחת לקו האדום, תפגוש הרצליה ראש בראש את כל שלוש היריבות הישירות על המקום החמישי.

"קודם כל נכבוש את היעד הראשון שלנו — להבטיח מקום בפלייאוף, ואז הכל באמת יהיה פתוח", אומר בראון. "הקרב על הפלייאוף עומד להיות קשה מאוד, כי יבנה ויפו הולכות להיאבק בנו, וגם חולון עוד עשויה להילחם על המקום הזה. אם נהיה מספיק טובים, נעשה את זה. זה יהיה קרב מעניין ראש בראש מול היריבות שלנו. נקווה שנהיה הקבוצה הממוקדת והחדה יותר".