אחרי קיץ עם לא מעט סימני שאלה, פתחה בני הרצליה ביום ראשון את אימוניה בתקווה לעשות את זה קצר וקולע, ולחזור לליגת העל אחרי עונה אחת בלבד בליגה הלאומית.

באימון הבכורה נצפו לא מעט פנים מוכרות של חבר'ה שהחליטו להישאר אחרי שהיו שותפים לירידה בעונה שעברה. אחד מאותם פרצופים הוא הקפטן הוותיק ניצן חנוכי, שבגיל 33 יורד לליגה השנייה כדי לנסות להחזיר את הרצליה לקדמת הבמה של הכדורסל הישראלי.

 חנוכי בפוזה אופיינית. "למיקי גורקה יש יתרון כי הוא יודע היטב לאן הוא מגיע| צילום: אבי מועלם

מחויבות גדולה

לחנוכי הגיעו במהלך הקיץ הצעות נוספות, חלקן מליגת העל, אבל הקפטן של הרצליה הרגיש שהוא חייב לסגור את החוב שנוצר עם הירידה ללאומית.

"הרגשתי מחויבות גדולה לקבוצה. כמי שהיה חלק מירידת הליגה, היה לי חשוב להישאר, לנסות לתקן את הרושם ולהחזיר את הקבוצה למקום שהיא ראויה להיות בו", אומר חנוכי השבוע.

לזכותך ייאמר שמיד אחרי הירידה אמרת שבעקבות הטראומה אתה נוטה להישאר.

"זאת תחושה שהרגשתי כבר אז. כבר לפני הירידה חשבתי בראש מה יקרה אם הקבוצה תרד. ראיתי גם מקרים של שחקנים שיורדים ליגה ועמדה בפניהם ההתלבטות מה לעשות. הרגשתי כבר אז שאני רוצה לעשות את זה ולהישאר כאן. הרצליה זה כמו בית. אמנם גדלתי ברעננה, אבל השנים הראשונות שלי היו בבני השרון ומשם פרצתי, כך שאני מרגיש הרבה מחויבות להחזיר את המועדון לליגת העל. אם אני יכול לעזור למועדון שנתן לי הרבה ולהחזיר אותו למקום הראוי לו, אשמח מאוד לעשות זאת".

חנוכי יפתח את העונה ה־16 בקריירה שלו, ובפעם הראשונה יכדרר בליגה השנייה. ביחד עם בני הרצליה שכמעט שלושה עשורים לא שיחקה בליגת המשנה, יצטרך לעשות את הסוויץ' בראש ולהפנים שבמקום מפגשים עם מכבי תל אביב והפועל ירושלים צפויים להם מאבקים נגד קריית מוצקין ואליצור אשקלון.

"נצטרך להתרגל לזה מהר מאוד", הוא אומר. "אין ספק שזאת תהיה שנה מאתגרת. הליגה הלאומית צמודה, קשה ותחרותית. קבוצות שהיו על הנייר רמה מעל הליגה, ירקו הרבה דם כדי לעלות בסופו של דבר. העונה יש הרבה קבוצות טובות עם שאיפות גדולות".

היו לך הצעות להישאר בליגת העל. לא העדפת לסגור בקבוצה אחרת?

"היו דיבורים והצעות, אבל לא הייתי לוקח הכל בכל מחיר סתם כדי להישאר בכוח בליגת העל. השנה בלי החוק הרוסי הרבה קבוצות הולכות על כיוון של חבר'ה צעירים. לצערי, המעמד של הישראלים הולך להיפגע העונה, כך שלא הייתי הולך לכל סיטואציה רק כדי להישאר בליגה הראשונה".

עברת גם עונה לא פשוטה מבחינה מקצועית.

"בדיוק, וזה חלק מהסיפור - להיות שחקן מוביל, לקבל דקות וליהנות מהכדורסל. דיברתי עם הרבה חבר'ה שעשו את המעבר לליגה השנייה, והם מאוד נהנים מכדורסל מחדש, אפילו יותר ממה שהיה לפני כן. יש עכשיו הרבה יותר ישראלים בכל קבוצה, ואני בהחלט מצפה לתחילת הדרך".

דרבי מרגש

אין ספק שאילולא התעקש לני רקנאטי לבנות קבוצה חזקה ששמה לה למטרה להעפיל לליגת העל, גם חנוכי לא היה נשאר בהרצליה.

"רקאנטי הוא הלב של המועדון ומי שעומד מאחוריו", אומר חנוכי. "לפני שהחלטתי להישאר רציתי לבדוק שבונים כאן קבוצה חזקה שרוצה לעלות, ולא סתם להעביר עונה בלאומית. ברגע שזה קרה, ברור שהיה לי יותר נוח וקל לסגור".

בגלל כל הבלאגן של רקנאטי והעירייה התחלתם מאוחר. כמה זה ישפיע?

"זה נכון, התחלנו למעשה אחרי כולם ואנחנו קצת בפיגור, אבל למרות הכל מצליחים לבנות כאן קבוצה מצוינת. צריך להגיע עוד זר שישלים את הסגל. נתחיל לרוץ יחד באימונים, נתחבר, נתגבש ונבנה קבוצה חזקה מאוד. יש כאן שחקנים מצוינים. גייב, לאומי, אנתוני פישר המנוסה מאוד בליגה הזאת. יש את הצעירים נועם אביבי, אופק מלכה ורון גוטמן. צעירים שרוצים להתקדם ולעזור. תהיה קבוצה טובה מאוד".

זה נראה כמו קבוצה שחייבת לעלות בקלילות חזרה לליגת העל.

"לא יודע אם בקלילות, אבל לחזור לליגת העל זאת המטרה העיקרית שלנו וכולנו תקווה שזה אכן מה שיקרה בסיום העונה. זה יהיה מאוד קשה, כי יש עוד כמה קבוצות שרוצות לעלות. זאת ליגה שוויונית וצפופה מאוד, עם סגלים טובים ועם ישראלים שירדו מליגת העל. עם כל זאת, המטרה היא לחזור לליגת העל. נעשה הכל כדי שזה יקרה".

מיקי גורקה חזר לקווים של הרצליה.

"לא התאמנתי תחתיו, אבל כל מי שדיברתי איתו על מיקי הבהיר לי שמדובר באישיות נהדרת ואיש מקצוע ברמות גבוהות. מאמן ששחקנים אוהבים לשחק אצלו. הוא מכיר היטב את המערכת, וזה יעזור לו מאוד. לפעמים לשחקנים ומאמנים לוקח זמן להתרגל למערכת חדשה, ובקטע הזה למיקי יש יתרון כי הוא יודע היטב לאן הוא מגיע. לכולם כאן יש זיכרונות נעימים מאוד ממנו, ואני בטוח שנייצר עוד כאלה יחד איתו".

איך מדרבנים את האוהדים להגיע למשחקים אחרי שנים ארוכות שהם התרגלו לקבוצות מליגת העל?

"אנחנו מקוים מאוד שהקהל יתחבר אלינו, כי תהיה קבוצה עם זהות. הוא יראה שחקנים מחויבים מאוד עם רצון גדול ומוטיבציה לנצח ולהחזיר את המועדון לליגת העל. נצטרך את האוהדים כי הם יהיו חלק מאוד חשוב בהחזרת המועדון. רוצים לחזור ולהפוך את אולם היובל למבצר, ולשמוח יחד בסיום העונה".

חנוכי, כאמור, גדל במחלקת הנוער של מכבי רעננה והבית האמיתי שלו היה באולם 'מטרו־ווסט', שם גם זכה באליפות התיכונים. את רעננה הוא יפגוש כבר בסיבוב הראשון של גביע המדינה במפגש פיקנטי במיוחד, וגם במחזור השלישי של העונה כששתי השכנות ייפגשו שוב במסגרת הליגה.

"כמובן שעבורי זה יהיה מרגש מאוד", אומר חנוכי. "השנה שיחקתי מול ראשון לציון שהייתי שם גם סוג של שחקן בית אחרי שבע שנים במועדון, והתרגשתי מאוד לשחק מולם - אז בטח מול רעננה שזה למעשה הבית המקורי, ושם גדלתי ושיחקתי בתחילת דרכי. רון נווה, המנהל המקצועי של רעננה, גידל אותי מאז שאני ילד והוא נמצא עדיין במערכת. יהיה כיף לפגוש אותו ואת שאר אנשי המועדון".

לא חשבת לעבור לרעננה?

"זאת הייתה אחת האופציות, אבל מצפונית הרגשתי שהכי נכון זה להישאר בהרצליה ולנסות ולהחזיר אותה לליגה הראשונה, ובזה אתמקד. זה משהו שהציק וישב לי על הכתפיים מאז שנגמרה העונה. זה כמו להוריד את הקוף מהגב. אני בטוח שבהמשך הקריירה עוד אגיע לרעננה ואסגור את המעגל באופן סופי".